Coronavirus dödade mina klasser

Det du ska se är mina studenters ansikten, alla nu i sina respektive hemstad, ganska säkra.

Jag hoppas.

Jag är professor vid Huaihua University i Hunan-provinsen, strax sydväst om Wuhan, vars namn vi alla är bekanta med. Från januari har högskolan stängt sina dörrar, och min återkomst har lämnats upp i luften, och när jag väntar i exil på Filippinerna, allt jag har är bilder i mitt sinne.

Faces.

Och dessa, mina amerikanska och europeiska vänner, är de bilder jag vill dela. Ofta anser vi att dessa utbrott är abstrakta, kanske till och med något att tänka på eftersom en stor del av sjukdomarna och dödsfallen är tusentals mil bort. Vi dehumaniserar.

Jag har inte den lyxen.

I höstas undervisade jag 220 elever i sju klasser, muntlig engelska och amerikansk kultur, på en plats som till en början var främmande, i nästan alla avseenden.

Jag såg inga turister; de är faktiskt inte tillåtna i Huaihua. Du måste ha ett definitivt skäl för att vara där, z visum på bogsering. Jag mötte i bästa fall likgiltighet och i värsta fall en dämpad förakt av lokalbefolkningen.

Vad gör han här? Den frågan skrevs ganska uttryckligen på deras uttryck.

Men inte av mina barn. Och det blev de snabbt. Mina.

Det fanns scener som amerikanska lärare i klassrumsinställningar skulle avundas. Studenterna kom tidigt. Beredd. Fokuserad. Deras anteckningar var avsiktliga och grundliga. Övningarna och aktiviteterna absorberas lätt.

De var ivriga att lära sig. Och nyfiken.

Det som slog mig mest med dem var deras vänlighet. Jag var deras enda utländska lärare. Även om de inte relaterade till min svårighet, empatiserade de. Om jag behövde någonting var de där för mig. De hjälpte mig med banker, med livsmedelsbutiker, beställning av artiklar från internet, med att kommunicera. Jag skulle ha gått förlorad utan dem.

På resorna de tog med mig när de hjälpte till betalade de sitt eget sätt på deras insisterande. Här köpte jag lunch.

När jag försökte protestera:

”Professor Mike, du är inte bara vår lärare. Du är vår vän. ”

Det är de nya ansikten i Kina. Frågande om världen, öppen, flitig. Deras hjärnor smittade av drömmar, ambitioner. De vill vara lärare, översättare, affärsmän och kvinnor. De vill utforska, besöka nya kulturer, prova nya livsmedel.

Hela livet ligger framför dem, och de är glada över de möjligheter det har.

Ibland skulle jag beställa något unikt amerikanskt. Här håller de en amerikansk fotboll för första gången, med bara en vag uppfattning om vad sporten är, var eller hur den spelas.

Mina elever är mellan arton och tjugo år gamla, och med den ungdomen kvarstår blinkarna av ett barns glädje. Jag tog dem till fotbollsplanen som ligger intill det främmande språket, och de gnådde med glädje när jag kastade dem bollen, de gjorde slumpmässiga försök på en returrätt.

"Hej, bra arm," skulle jag säga. "Du kommer att göra en enastående quarterback."

En förvirrad blick och skratt.

Studenterna är dock mycket stolta över sin kultur och deras livsstil. De är tydligt glada och vill lära mig nya saker vid varje tillfälle. Jag försökte smälta så mycket av språket som jag kunde och deltog säkert i de måltider de introducerade och de platser att upptäcka de rekommenderade.

Nu sitter jag i tropikerna och väntar på wechat-meddelandet för att boka min flygning och väntar på att få det datumet att återuppta mina klasser. De ansikten där som var en sådan glädje, och de som jag växte att älska, är nu etsade i mitt sinne för alltid. Jag kan föreställa mig att de alla är i semi-lockdown nu, inte kan våga sig utanför för korta jaunts till marknaden som donerar kirurgiska masker, glasögon.

Jag hoppas att de håller sig väl och säkra tills denna fruktade saknar av och att deras svårigheter snart blir ett minne. Under tiden, deras meddelanden:

Du är vår favoritlärare.

Vi saknar dig.

Vi älskar dig.

Vet att jag älskar dig också. Och jag kommer tillbaka. Jag har mer att lära.

Och lär.