Ett virus som är mektigare än COVID-19

Irene Montero, Spaniens likabehandlingsminister, vid den internationella kvinnodagen i Madrid den 3/3/2020 (Foto: La Vanguardia)

Med varje dag som går går koronavirussvaret närmare att stänga av det offentliga livet helt, och få motsätter sig att politik går vägen för avstängda idrottsevenemang, avbrutna flygningar och en karantän arbetskraft.

En politisk blackout av sort är faktiskt redan på väg - USA: s primära kampanjer har avbrutit sammankomster, länder mullar valförseningar och där parlament fortfarande möts, infekterade och riskfyllda medlemmar stannar hemma, medan lagförslag och debatter fokuserar enbart på att passera bailouts och andra riskreducerande åtgärder. Det annars teknokratiska arbetet med att utforma lättnads- och stimulanspolitiken har förvandlats till en irriterad övning just för att allt annat har blivit en icke-fråga och kanaliserat partisanship mot landets allabsorberande kris.

Kan koronaviruset vara det yttre hotet som binder oss samman och lugnar våra partniska animositeter? Eller kan tribalism och polarisering bevisa ett mäktigare virus? Spanien erbjuder ett svar som dyster som COVID-19-numren.

Landet vaknade på söndagen till 589 fall, 28 dödsfall och schemalagda marscher i varje större stad för att fira Internationella kvinnodagen, med stöd av varje större parti bar höger Vox. I efterhand var helgen vändpunkten i virusets exponentiella spridning - hosel i hockeystickkurvan - med en dödstal som har stigit till 84 och ett fall som överskrider 3.000 sedan - en tredubbelt och femfaldig ökning, respektive .

Med dessa trubbiga härjningar i förutsägbar syn när helgen utspelade sig, skulle allt annat än att avbryta marscherna ha varit bortom hänsynslös, en politisk styrkauppvisning som åsidosätter det största säkerhetsproblemet. Istället fördubblade koalitionsregeringen för vänster-från-centrum PSOE och längst till vänster Podemos på sin uppmaning att marschera, och Madrid slutade otåligt med 120.000 marschers och Barcelona 50.000.

Regeringen tvingades snart att erkänna felaktigheten och hävdade COVID-19: s spridning sedan marschen överträffade sina prognoser på söndagen. Även om det tar sitt ord, är detta ett hån mot en ursäkt, en som matar känslan av sin egen vårdslöshet och brist på kontroll. Det är COVID-19: s mycket virala natur, inte den utgångsbas där den började sin dödliga expansion från söndagen och framåt, som gör varje tätbebyggelse i sådana proportioner till ett smältbad. Regeringen misslyckades inte bara med att avbryta marscherna - den samlade aktivt tusentals för att delta. Några talar nu om en kränkning mot folkhälsan.

PSOE och Podemos skulle ha varit ensamma och skördat elände av sina egna misslyckanden, om andra parter inte hade syndat också. Samma dag skulle den högra Vox hålla ett eget rally på en idrottsarena i sydöstra Madrid. Trots att jag hade chastiserat regeringen för att ha påstått bagatellisera riskerna för smitta gick den vidare med mötet som planerat, och hävdade att det också arbetade med regeringens deflaterade siffror - leda till inkonsekvensen - och valde att undvika paniken som bryter med sina rivalers otillräcklighet skulle ha sått. Javier Ortega-Smith, en Vox-chef, har sedan dess testat positivt och därmed lockat mycket av flagnan för partiets hänsynslöshet när han håller mötet.

Politiskt var det en förlorad möjlighet att ta upp försiktighetens mantel. Morallyt sänker det Vox ner till PSOE och Podemos konkursnivå. Eller gör det?

Alla tänkbara scenarier för utvidgningen av COVID-19 borde ha hindrat politiker och deras väljare från att samlas i något betydande antal, men vissa har spekulerat i att regeringens underberäkning av fall i själva verket var en ursäkt för att gå vidare med den feministiska marschen. Ett antal av dess ministrar sågs klädd i latexhandskar, och premiärminister Pedro Sánchez sägs ryktas för att ha förhindrat försiktighetsåtgärder vid Moncloa till en nivå som ännu inte har fått mandat för medborgarna, såsom att grundligt desinficera varje rum han kommer in.

Det är en helvetes upprörelse att sätta en politisk turnékraft inför regeringens första och främsta plikt, att skydda dess folk. I detta bör varken Vox eller dess vänsterkonkurrenter undskyldas. Men det är ett helt annat bollspel att uppmana människor att översvämma gatorna i massa efter att man medvetet har lagt ned riskerna, allt medan man vidtar försiktighetsåtgärder utan att be andra göra på samma sätt för sig själva. Optiken här är mycket sämre för PSOE och Podemos.

Tyvärr förvandlar rädsla för viruset oss väljarna till panikskyddade skyddssökande, medan politikerna som orkesterar svaret aldrig helt överger valproblemen - ett viktigt faktum att tänka på när utbrottet utspelar sig. Gör inga misstag: inte ens den värsta pandemin gör osjälviska härskare, och några av våra alltför självintresserade ledare kommer, om någonting, att vara inbjudna att använda virusets härjningar för politisk vinst. Det finns alltid ett val runt hörnet när stormen slutar. Genom att vägra att hålla sitt pulver torrt och täcka deras vårdslöshet genom att peka fingrarna på andra sidan har Spaniens politiska partier visat sig lika mycket.

Det senaste testpositiva fallet bland Spaniens politiska klass involverar jämställdhetsminister Irene Montero - och eventuellt hennes make Pablo Iglesias -, en spjutspets för söndagens marsch. Var inte förvånad om några hälsar glädjande nyheterna - de skulle helt enkelt uttrycka sin hänsynslösa ledares politik ovanför viruset.