Ett silverfoder för COVID-19?

När jag står inför veckor med lockdown med mina barn tack vare COVID-19 försöker jag att inte bli för skrämd. COVID-19 är utan tvekan ett svart moln. Det är en mördarsjukdom, och det felaktiga politiska svaret har orsakat panik och kommer att orsaka stor social och ekonomisk omvälvning. Och ändå ... det finns potentiellt ett silverfoder.

Det här är en mycket svår sak att skriva, och jag är rädd att jag kommer att skjutas ner för att jag verkar välkomna döden och förstörelsen. Det gör jag inte. Jag tror att världen kommer att komma igenom detta, och COVID-19 har en god chans att lämna världen en bättre plats (och inte bara på grund av minskade koldioxidutsläpp).

Foto av Viktor Forgacs på Unsplash

Det är viktigt att betona att jag inte är en expert, en forskare eller en läkare, bara en tidigare reporter.

Jag arbetade under de senaste åtta åren som journalist som täcker FN och Världshälsoorganisationen i Genève. Och jag har skrivit ofta om sjukdomsutbrott, inklusive de stora du kommer att ha hört talas om (som ebola och Zika) och de som kan ha gått förbi dig (som MERS, meningit, difteri, kolera, dengue och gul feber ).

Under den tiden har jag haft det trumma in mig att världen beror på en pandemi, och WHO har länge varit orolig för ett utbrott av pandemisk sjukdom - möjligen en slags influensa eller något värre. Bortom Genève har meddelandet om en pandemi fallit något på döva öron, eftersom politiska ledare inte ville investera i beredskap för något som bara tycktes vara ett vagt hot. Donald Trumps budget, som släpptes förra månaden, föreslog att halvera USA: s finansiering för WHO och sänka finansieringen för WHO: s Amerikanarm med tre fjärdedelar.

Nu har vi COVID-19, och världen får en realtidslektion i hur man hanterar en pandemi. Det skapar en enorm chock i Europa och Amerika, medan flera av de asiatiska staterna med erfarenhet av SARS verkar ha reagerat mer kapabelt och säkert.

Det fruktansvärda är: en pandemi kan vara mycket värre än detta. COVID-19 har drabbat hårt. Men på vissa sätt är detta fortfarande bara en torr körning för den stora.

Tänk på detta: den nuvarande dödsfallsnivån är förmodligen skev uppåt av en massiv underrapportering av COVID-19 fall. Om det värsta är att tro är dödsfallet i de låga enstaka siffrorna, säg 1% -4%. Men den reala kursen är nästan säkert mycket lägre på grund av det stora antalet ospårade ärenden. Däremot är fallet på dödligheten för ebola i genomsnitt cirka 50%.

En pandemi skulle inte behöva ha dödligheten av ebola för att förstöra världen - en dödlighetsgrad på 10–20% skulle vara tillräckligt lätt. En sådan pandemi kan fortfarande komma - det finns ingen anledning att tro att dess utseende är mindre troligt bara på grund av COVID-19. Världens svar nästa gång kommer dock att vara helt annorlunda.

Foto av Kelly Sikkema på Unsplash

Fler och fler människor uppskattar nu lektioner av grundläggande hälsa. Överst på allas lista: Wash Your Hands. Folkhälsaexperter har sagt detta i flera år, men det är ett unsexy-meddelande. Det är mycket mer spännande att vara involverad i stora "moonshot" -projekt som att utrota sjukdomar som polio eller AIDS eller malaria. Dessa kampanjer kostar många miljarder dollar, och även om deras mål är värda har de tagit bort uppmärksamheten från det mycket mer grundläggande behovet för att se till att alla följer grundhygien och har tillgång till grundläggande sjukvård.

WHO har omstrukturerats under sin nuvarande chef Dr Tedros, som valdes på ett mantra av ”universell hälsotäckning” - som betonar vikten av att säkerställa grundläggande standarder globalt, snarare än att ha god hälso- och sjukvård i rika länder och sorglig hygien i Afrika. Detta är avgörande och det händer. Det händer inte bara på grund av Tedros ledarskap utan också på grund av ofta påminnelser om att vi alla andas samma luft: en ebolapåverkande kan flyga från Liberia till USA och plötsligt blåser en regional hälsosituation upp i en global nödsituation och de amerikanska medierna är väckt. Det verkar som om Washington sover tills någon uttalar de avgörande orden: ”hot mot USA: s nationella säkerhet”. Det var vad det tog med Ebola. COVID-19 är inte helt annorlunda.

Om du vill skydda Joe i Kentucky och Madison i San Diego, måste du inse att de inte bara är i fara från vänner och grannar, men de är potentiellt hotade av virus som kan uppstå i Sierra Leone eller Wuhan eller var som helst. Så om Förenta staterna vill vara säkra måste de hjälpa världen att skydda sig och de måste hjälpa till att betala för det. Om politiska ledare försöker gömma sig bakom nationalistisk retorik och förnekande av vetenskap, borde de, och förhoppningsvis, hållas till ansvar.

Just nu, förutom Wash Your Hands, om det finns en lektion som världen lär sig av COVID-19, är det säkert detta: ta det på allvar. Agera med blixtens hastighet. Hitta personer med viruset. Vänta inte. Testa och testa och testa. Om du försummar början av ett sjukdomsutbrott kommer det antagligen att explodera för dig. WHO lärde sig den här lektionen på det svåra sättet - de sov vid rattet när ebola träffade i Västafrika 2013. Nu är de vida vakna, men vissa nationella ledare var tydligt fångade och tappade och kämpar för att komma ikapp.

Det verkar fantastiskt att WHO: s nödsituationskommitté sa detta den 23 januari, för nästan två månader sedan:

”Det förväntas att ytterligare internationell export av fall kan förekomma i alla länder. Därför bör alla länder vara beredda på inneslutning, inklusive aktiv övervakning, tidig upptäckt, isolering och ärendehantering, kontaktspårning och förebyggande av vidare spridning av 2019-nCoV-infektion och för att dela fullständig information med WHO. ”

Om bara ledarna för länder där viruset nu exploderar hade tagit detta till hjärtat. I stället låser vi nu hela länder, och det är inte alls tydligt att det kommer att bli en nettopositiv. Som jag minns, vid varje tidigare sjukdomsutbrott rekommenderade WHO alltid att införa några resor eller handelsbegränsningar, eftersom de gör mer skada än nytta. Samma råd finns för COVID-19.

”WHO fortsätter att råda mot tillämpningen av rese- eller handelsbegränsningar för länder som upplever COVID-19-utbrott,” står det.

WHO är utan tvekan fortfarande för blyg för att öppet kritisera misslyckat ledarskap.

Skolstängningarna skadar inte bara utbildningen och är dyra - det är tveksamt mot COVID-19. Det skulle vara vettigt i en influensapandemi eftersom barn sprider influensa, men tydligen inte så mycket i COVID-19. Är vi säker på att detta verkligen är ett användbart steg?

I vilket fall som helst kommer de ekonomiska och samhälleliga kostnaderna för COVID-19 att bli enorma. Inte helt på grund av viruset, utan på grund av hur politiker reagerar på det, för sent, kanske i något av panik. Hur ebola och andra sjukdomsutbrott hanteras är att kasta enorma resurser på att spåra och spåra alla misstänkta fall och till varje person som hade kontakt med de misstänkta fallen. Det verkar som ett dåligt skämt att rekommendera det nu för COVID-19, med mycket av Europa effektivt i karantän. Men det kanske kunde ha gjorts.

Och det är inte för sent för vissa. Som Dr Tedros sa 11 mars:

"Om länder upptäcker, testar, behandlar, isolerar, spårar och mobiliserar sina människor som svar, kan de med en handfull fall förhindra att dessa fall blir kluster och att dessa kluster blir överföring till gemenskapen."

När det värsta är över kommer det att granskas svaret på viruset och det kommer att lära sig mycket.

Med all lycka kommer världen att komma från COVID-19 med en bättre medvetenhet om hotet om pandemier, en bättre kunskap om hur man ska reagera, en bättre respekt för vetenskapen och bättre finansiering för global folkhälsa. Och alla kommer att veta att tvätta händerna.