En orsak till skepsis mot Kinas coronavirus-kommissioner

Coronavirus sätter fokus på det kinesiska kommunistpartiets historia om att dölja fakta under folkhälsokriser

(Källa: @awildknight / DFRLab via Wikimedia commons)

När det nya koronaviruset sprider sig över Kina och utanför dess gränser, har landets regering kämpat för att behålla kontrollen över informationsflödet till dess medborgare, som alltmer visar sin ilska över den snabbt växande situationen. Medan man presenterar en bild utomlands av öppenhet och samarbete hotar Kina samtidigt journalister och kvarhåller människor som talar ut på sociala medier, det senaste i dess långa historia av att försöka upprätthålla en stram kontroll över fakta för att undvika inhemsk allmän granskning av en folkhälsokris .

År 2019 betonade Världshälsoorganisationen (WHO) effekterna av falsk information om global hälsa, varumärkesfelinformation - i så fall vaccinrelaterad felinformation - "lika smittsamma och farliga som de sjukdomar det hjälper till att sprida." När det gäller det nuvarande koronaviruset har den kinesiska regeringens försök att kontrollera informationsflödet i landet - den senaste akten i KKP: s långa mönster av fördömande av sanningen under krisetider - gjort det möjligt för hälsorelaterad miss- och desinformation att blomstra , vilket ytterligare förvärrar ett allvarligt folkhälsohot.

Ser rött, kriskommunikation

Kinesiska presidenten Xi Jinping har uttalat att han har åtagit sig att släppa information så snart den är tillgänglig för att ”sätta människors liv och hälsa först.” Sedan början av koronavirusutbrottet, som Världshälsoorganisationen officiellt kallad 2019_nCoV, har globala ledare varit snabba att berömma den kinesiska regeringen och dess ansträngningar att stimulera spridningen av viruset. I USA uttalade till exempel president Trump att kinesiska tjänstemän "har arbetat mycket hårt för att innehålla viruset" och att Förenta staterna "uppskattar deras ansträngningar och öppenhet." USA: s generalsekreterare för hälsa och mänskliga tjänster Alex Azar ekade presidentens åsikter och berömde de kinesiska myndigheterna för deras öppenhet och samarbetsinsatser.

Även om dessa uttalanden kan ha försäkrade de i USA att koronaviruset inte är ett omedelbart inhemskt hot, lämnade de felaktigt trovärdighet till en regim med ett arv av censur och felrapportering i frågor som rör folkhälsa.

När medier över hela världen fortsätter att täcka spridningen och regeringarna fortsätter att utforma politiska svar på denna framväxande kris är det viktigt att kontekstualisera information som kommer från den kinesiska regeringen, dess medier och lokala sociala medier inom den bredare informationsmiljön i Kina. Stark inhemsk kontroll över media och det digitala rymden ifrågasätter Kinas tillförlitlighet som ledare och berättare genom hela denna pandemi, samtidigt som den förvärrar spridningen av felinformation inom Kina och över globala sociala medienätverk.

Kinas parallella meddelandestrategi mitt i folkhälsokrisen visar sina konkurrerande mål för informationsflödet. Å ena sidan försöker landet tävla i en tid med ett verkligt internationellt internet, där nyheter rör sig om relativt ofiltrerade. Minnet av SARS-epidemin 2002–2003 - under vilken Kina till stor del höll sjukdomen under omslag och kritiserades hårt för sin brist på insyn och samarbete med internationella folkhälsoorgan - är särskilt allmänt. Å andra sidan är Kinas kommunistiska parti (CCP) fortfarande upptagen av vad som är dess främsta prioritering: att släcka den missnöjda folken innan den förvandlas till oro, delvis genom att begränsa medborgarnas tillgång till information om KKP: s missförvaltning av en nationell kris.

SARS, svininfluensa och censur

Det huvudsakliga syftet med Kinas omfattande censurverksamhet är att upprätthålla social och politisk stabilitet, men historiskt sett har dessa system för repressiv kontroll endast hindrat regeringens förmåga att svara på folkhälsokriser. CCP mötte till exempel omfattande kritik för sin hantering av SARS-utbrottet 2003. Trots att SARS klassificerades som mycket smittsamt, tog CCP vidsträckta åtgärder för att täcka viruset, på en punkt gömde SARS-patienter i Peking för WHO-inspektörer. Totalt gick 22 veckor innan CCP gav ut en varning till sina egna tjänstemän ”mot att täcka SARS-ärenden och krävde en korrekt, snabb och ärlig rapportering av SARS-situationen.” Internationella och interna observatörer drog slutsatsen att bristen på information om SARS bidrog till dess internationella spridning; nästan 800 personer dog av sjukdomen. Chefen för det kinesiska centret för sjukdomskontroll bad offentligt om ursäkt för att inte agera snabbt, och WHO fördömde Kina för att inte larma det tillräckligt snart.

Medan SARS-fallet 2003 förblir en försiktighetsberättelse, är en nyare indikator CCP: s svar på afrikansk svininfluensa. Kina dödade minst hälften av sina 440 miljoner svin under det senaste året som svar på epidemin. Medan CCP beordrade avlivning och säker bortskaffande av drabbade djur och gjorde långsiktiga investeringar i nya gårdar och livsmedelshygien, lyckades den inte samordna med lokala myndigheter som inte kunde stimulera jordbrukarna att delta. Trots den enorma förlusten av mat och intäkter anger officiella uppgifter att endast 1,2 miljoner svin drogs säkert. Officiellt är platsen för cirka 439 miljoner svin fortfarande ett mysterium, även om matexperter tror att de slaktades.

Sedan SARS-epidemin har Kina utvecklats på många sätt, inklusive minskad barndödlighet med hälften sedan 2006. Men landet, särskilt under president Xi, har också fastnat på journalistik, fängslade advokater för mänskliga rättigheter och försvarat upprepade gånger dess så kallade " re-utbildningsläger ”för muslimska minoriteter, trots många rapporter om etnisk rening och andra kränkningar av de mänskliga rättigheterna. Sammantaget har Xis regering skärpt sin kontroll över den kinesiska allmänheten under åren sedan SARS-utbrottet generade kommunistpartiet.

Som en del av denna kontroll förblir den kinesiska informationsmiljön en av de mest begränsade i världen. KKP reglerar kraftigt traditionella medieutgivare genom direkt ägande och övervakning via General Administration of Press and Publication (GAPP) och State Administration of Radio, Film and Television (SARFT) och använder tvång som en kontrolltaktik. Statens kinesiska Central TV (CCTV) är under tiden landets största medieföretag.

Eftersom internetanslutningen har expanderat exponentiellt i början av 2000-talet inledde den kinesiska regeringen skapandet av ett sofistikerat ram för digital övervakning i form av ett isolerat, nationellt internet som verkställs via innehållsfiltrande brandväggar. Dessutom har censur ökat kraftigt i Kina efter antagandet av en cybersäkerhetslag 2017 som krävde datalokalisering, realnamnregistrering och tvingade företag att dela information med statliga säkerhetsorgan. Genom en robust juridisk och säkerhetsram har CCP full kontroll över infrastrukturen och applikationslagren som utgör informationslandskapet i Kina. KKP: s strategi att använda informationskontroll för att upprätthålla politisk och social kontroll är oerhört potent och har gjort det till en pionjär bland en ny klass av digitala författare.

Wuhan arresterar disinformation

Den 31 december 2019 utfärdade Wuhan kommunala hälsokommission ett uttalande om rapporterade fall av virulent lunginflammation kopplad till en skaldjursmarknad som också var känd för att sälja fåglar och andra vilda djur. Samtidigt rapporterade Kina viruset till WHO som ett potentiellt hälsorisk. Kommunhälsokommissionens officiella uttalande till medborgarna i Wuhan läste dock inte så brådskande; istället tog kommissionen uppmärksamhet på att betona att utbrott av viral lunginflammation är vanliga och rekommenderade allmänna förebyggande tekniker. Hälsokommissionen uppgav också att av de 27 rapporterade fallen var sju kritiska.

En dag senare rapporterade South China Morning Post att panik hade blossat upp på sociala medier efter att sjukhus fick besked om att rapportera fall av lunginflammation med okänt ursprung. Samtidigt rapporterade Kinas officiella statliga nyhetsbyrå Xinhua News att åtta personer hade arresterats för att sprida falsk information om SARS-liknande viral lunginflammation i Wuhan. Rapporten hävdade att den offentliga säkerhetsavdelningen i enlighet med lagen undersökte uttalandena och påminde ”netizens” om att polisen inte skulle tolerera spridningen av rykten på nätet.

Poynter-journalisten Cristina Tardáguila kunde inte avslöja vad som hände med de åtta arresterade medborgarna utöver sociala mediaposter från chefredaktören för ett statligt ägt mediauttag och säger att "felinformatörerna" inte hölls i förvar eller straffades. Hon kunde inte bekräfta inlägg.

Den kinesiska regeringens straffrespons på spridningen av information online väcker oroande frågor om varför regeringen var snabb för att kväva intern kommunikation mellan Wuhan-invånarna medan han kommunicerade med globala organisationer, som WHO, om epidemin.

Begränsa onlineplattformar

Efter Wuhan-arresteringarna rapporterade Twitter-användare att spridningen av information på Weibo, en kinesisk webbplats för sociala medier, fortfarande var mycket begränsad, eftersom medborgare i Wuhan frågade regeringen och deras kolleger "netizens" eller någon information om spridande lunginflammation.

I takt med att antalet fall ökade begärde forskare och medicinska specialister att den notoriskt snävtäckta KKP skulle ge vetenskapssamhället hela bilden för att underlätta internationellt bistånd. Till exempel började folkhälsotjänstemän och allmänhetens bekymmer att utbrottet inte var begränsat till individer som hade ätit mat på Wuhans fisk- och skaldjursmarknad. Peter Cordingley, som tjänade som WHO: s talesman i Asien under SARS-utbrottet, hävdade att den kinesiska regeringen visste att viruset överfördes via kontakt mellan människor och döljer helt enkelt den informationen från både dess medborgare och världen.

Peter Cordingley, WHO: s talesman vid SARS-utbrottet, hävdar på Facebook att den kinesiska regeringen ljuger om det nya koronaviruset. (Källa: Peter Cordingley / arkiv)

Reaktioner från kinesiska medier

Ursprungligen var den statliga Xinhua News den primära källan till information om spridningen av viruset, varvid stationen i huvudsak bara rapporterade informationen som släpptes av Wuhan kommunala hälsokommission.

Den 11 januari, efter att en patient med viruset dog, rapporterade Xinhua döden, samtidigt som han tilllade att "epidemisituationen för närvarande är kontrollerbar." Samma dag rapporterade utloppet att Kina skulle dela virusets genomsekvens med WHO för att "skydda den globala hälsosäkerheten."

Användare av sociala medier fortsatte att ifrågasätta varför det inte fanns några rapporter om virusets spridning till andra delar av Kina, eftersom patientantalet ökade i Wuhan och Hong Kong rapporterade misstänkta fall. Viruset kallades ”patriotiskt” på kinesiska sociala mediesajter, eftersom det tycktes resa utanför fastlandet snarare än att smitta kinesiska medborgare i andra provinser.

Twitter-användare ifrågasatte varför den virala lunginflammationen, nu erkänd som ett coronavirus, inte enligt uppgift hade drabbat andra delar av Kina. (Källa: @ kamuikaoru / archive, vänster; @ pentanov / archive, höger)

Den 14 januari arresterades journalister från Hong Kong som reste till Wuhan för att rapportera om spridningsviruset av polisen. De fick höra att ta bort bilderna från insidan av ett av Wuhans stora sjukhus, där majoriteten av sjuka patienterna behandlades. På samma sätt hotades TIME-reportern Charlie Campbell med gripande medan han rapporterade om utbrottet från fiskmarknaden där viruset tros ha sitt ursprung.

Frågor har också uppstått kring antalet registrerade sjuka patienter. Både Washington Post och The Guardian rapporterade nyligen rapporter om familjer som hävdar att deras släktingar dog som ett resultat av koronaviruset, men deras dödsorsak registrerades inte som sådan. South China Morning Post indikerade att hälsotjänstemän fruktade att Kina underrapporterar antalet infekterade, eftersom bekräftade fall hoppade från dubbla till tredubbla siffror på några dagar.

Nedspelar epidemin?

President Xi talade bara offentligt om viruset veckor efter att det rapporterades till WHO, när hundratals människor rapporterades sjuka och dödstalet ökade redan. Presidenten förklarade krisen som en "allvarlig situation" och krävde att det styrande partiet förblir centraliserat och förenat.

Den 26 januari berättade Wuhan-borgmästaren Zhou Xianwang till statens programföretag CCTV att regeringens varningar inte var "tillräckliga" och att byråkratiska processer hindrade den snabba frigörelsen av viktig information. Zhou erkände att om han visste vad han gör nu skulle han ha gjort saker annorlunda. Enligt Financial Times gjorde viruset inte nyheter på första sidan i Wuhans mest sålda tidning förrän den 19 januari. Zhou avslöjade också att fem miljoner människor lämnade Wuhan innan staden sattes i karantän.

Kinesiska användare av sociala medier svarade på Zhous intervju genom att kräva hans avgång.

Disinformation sprids som ett virus

Utan legitim och faktainformation spriddes rykten och desinformation om viruset online. När nyheterna om viruset började spridas skyllde kinesiska sociala medieanvändare Hongkongs invånare och hävdade att Hongkong ”bågar” stal SARS-prover och sprider dem i Wuhan.

En av de senaste konspirationsteorierna som fick uppmärksamhet och debunkades av Buzzfeed, hävdade att Bill Gates var involverad i målmedvetet spridning av viruset. Teorin baserades på ett patent som inlämnades 2015 av Pirbright Institute, som finansieras av Bill och Melinda Gates Foundation, för en typ av coronavirus som kan användas som ett vaccin för fåglar och andra djur. Coronavirus är en familj av virus som inkluderar dödliga tillstånd som SARS såväl som milda bihåleinfektioner och finns i både fåglar och däggdjur. QAnon YouTuber Jordan Sather ignorerade hänvisningen till fåglar i patentbeskrivningen och föreslog istället att Bill Gates grund stödde spridningen av det nuvarande nya koronaviruset.

QAnons supporter Jordan Sather's tweet om coronaviruspatentet föreslog en koppling mellan Bill Gates och den nuvarande krisen. (Kurs: @ Jordan_Sather_ / arkiv)

Övergripande påverkan

Medan statsstyrda medier och president Xi själv har krävt öppenhet och samarbete under denna krisetid, verkar regeringen mer benägen att presentera information för det internationella samfundet än dess eget folk. Effekten av Kinas nya koronavirus har varit allvarlig: tusentals människor har smittats av viruset och från och med 27 januari är minst 80 personer döda.

DFRLab fortsätter att övervaka viraliteten för information om detta virus. Eftersom spridningen av coronavirus förblir ett omedelbart och brådskande hot mot folkhälsan, kommer det att vara kritiskt viktigt att både förstå spridningen av dis- och felinformation om viruset, men också de geopolitiska konsekvenserna som bevisas av hur nationer kommunicerar hemma och utomlands om denna fråga.

Tessa Knight är en forskningsassistent i södra Afrika med Digital Forensic Research Lab (@DFRLab) och är baserad i Sydafrika.

Jacqueline Malaret är praktikant hos @DFRLab och är baserad i Washington, DC.

Följ med för mer djupgående analys från våra #DigitalSherlocks.