En coronavirus-lösning?

Foto av Fusion Medical Animation på Unsplash

Obs: den här artikeln är skriven ur ett brittiskt perspektiv, men begreppen är universella.

Coronavirus sprider sig i en skrämmande takt och hälso- och sjukvårdstjänsterna är antingen överväldigade eller håller på att vara så. Regeringar sätter extraordinära gränser för individuell frihet, men det räcker fortfarande inte för att förhindra stormen som kommer. Uppskattningar som jag har sett idag tyder på cirka 20 000 dödsfall i mitt hemland i Storbritannien, och det antar extrema sociala restriktioner som varar ett år eller mer, med det enda slutspelet som skapandet av ett vaccin eller en ny medicinsk lösning.

Långvarig ekonomisk avstängning, kollaps av hälsovården, social isolering. Nej tack. Det är dags för allvarliga ingripanden.

Så här är ett förslag till en ny medicinsk lösning: storskalig hanterad infektion.

Vad pratar jag om? Tanken är att få några av fördelarna med vaccination - men utan att vänta

Det är inte en helt ny idé. Jag är säker på att äldre läsare kommer att komma ihåg vattkoppor-fester, där barn medvetet utsattes för varicella-zoster-viruset för att utveckla immunitet. Detta var innan vaccination fanns tillgänglig, och eftersom sjukdomen i allmänhet är mild hos barn men potentiellt allvarlig som vuxen var det det bästa sättet att bli immun.

Så hur kan det hjälpa oss mot coronavirus?

Regeringen lokaliserar byggnader som är lämpliga för stora grupper av människor som ska karantänas tillsammans. Detta borde inte vara svårt, eftersom det finns många tomma hotell för närvarande. Vi väljer sedan bland befolkningen vuxna frivilliga som är unga, fit och friska, dvs de som har mycket liten risk för COVID-19. De går in i karantän och infekteras medvetet med viruset.

De lider endast av lindriga symtom, de kvarstår i ett par veckor (eller hur länge de medicinska experterna anser nödvändiga) och frisläpps gradvis när de är klar från infektion och inte längre tappar viruset.

Vi har nu en grupp människor som är immun. Exakt hur länge är osäkert, men hittills verkar det som om återinfektion är ovanligt sällsynt och medellång / långvarig immunitet är normalt för denna typ av virus. I vilket fall som helst bör det vara tillräckligt länge för att betydligt bromsa överföringen till gemenskapen medan vacciner utvecklas.

En annan fördel är att dessa immunfrivilliga nu kan säkert arbeta i hälsovården, interagera med andra smittade och ha kontakt med de mest utsatta. De kommer också att bli fullt ekonomiskt aktiva igen. Detta är särskilt viktigt för alla i offentliga tjänster, NHS, polis, lärare etc.

Den kritiska punkten här är att befolkningsbredd infektion kan vara oundviklig. Så snarare än att låta det sprida okontrollerat, med extrema sociala restriktioner, låt oss ta initiativet och medvetet bygga utbredd immunitet så säkert och så snabbt som möjligt.

Det är mycket lättare att innehålla viruset om platsen för den infekterade är känd och hanterad. För de flesta kommer det att vara en mycket mindre sjukdom, och de kommer att vara under noggrann medicinsk observation för det lilla antalet som kan ha svårare symtom.

Det kan till och med använda en pay-it-forward-strategi - när en grupp har blivit immun kan de på ett säkert sätt hjälpa till med installation, ledning och stöd för framtida grupper. Vi kunde skala snabbt.

En sista fördel är att dessa karantängrupper skulle vara utmärkta källor till data om infektionsmönstren för COVID-19, av vilka de fortfarande vet lite (t.ex. vet vi för närvarande inte hur många som är infekterade asymptotiskt).

Vilka är nackdelarna? För det första, för att skapa ett meningsfullt antal immunpersoner, skulle det kräva en massanvändning av resurser som aldrig tidigare sett på fredstid. Det skulle innebära att be nästan alla under 35 år och vid god hälsa vara i karantän och medvetet bli sjuk i tjänst för allmännyttan.

Resursfrågan är inte trivial. Medicinsk expertis skulle behövas, plus polis (eller armé) för att säkerställa att smittade människor inte lämnar karantänen, plus att tillhandahålla nödvändigheter som mat. Allt detta i en tid då resurser redan är under enorm belastning.

Emellertid har gästfrihetssektorn bara nästan fullständigt utplånats, så att ett fall kan göras för ett massivt program för statlig sysselsättning som rekryterar rymdkapacitet från ekonomin för att hantera karantänzonerna. Kall det National Service, om du vill.

En annan fråga är att ett litet antal av dem som är i karantän kommer att drabbas av allvarligare symtom och kräver sjukhusvistelse, till och med kritisk vård. Detta i en tid då NHS inte kommer att ha någon ledig kapacitet överhuvudtaget.

Vissa kommer till och med att dö. Det kommer emellertid att vara ett relativt lågt antal. Med hjälp av statistik från Imperial College är dödsfrekvensen för de under 35 år mindre än 0,05% och jag antar att det skulle vara mycket lägre om de med befintliga hälsoproblem först screenas ut.

Fortfarande, i den skala som jag föreslår är vissa dödsfall oundvikliga, men de som dör kan ha dött av viruset ändå, oavsett om det fångades i karantän eller i samhället. Eftersom de faktiskt kommer att vara i en medicinskt övervakad miljö, är det troligt att dödsfallet faktiskt skulle vara lägre totalt sett.

En annan risk är mutation. Det finns redan två kända stammar och karantänzonerna skulle vara perfekta grogrund för viruset. Men det är inte uppenbart för mig att det skulle vara värre än den nuvarande strategin för förvaltad överföring av samhället, och om en ny stam uppstod (och upptäcktes) skulle den redan vara i karantän. Det kunde stoppas där och då.

Resultat på lång sikt kan vara värt det. Det finns ungefär 15 miljoner människor i Storbritannien i åldrarna 18 till 35 år - om många skulle kunna göras immunsäkra utan att vänta de 18 månaderna som det beräknas ta för att ett vaccin ska utvecklas och distribueras skulle det minska överföringen till de med högre risk och andas lite liv tillbaka till ekonomin. Många jobb och liv kunde räddas.

En kombination av social distans och hanterad infektion kan till och med sätta överföringshastigheten under 1, då inneslutning kan bli en livskraftig politik ännu en gång.

Medveten mobilisering av befolkningen i denna skala skulle vara obekänd sedan WW2, och kostnaden astronomisk, men kanslern i dag tillkännagav redan ett stimulanspaket värt 330 miljarder pund och det kommer mycket mer att komma när verkligheten för ett års lång lockdown börjar att bita. Vi är i extraordinära tider. Extra lösningar krävs.

Jag är bara en mjukvaruingenjör med ett Access-diplom i biomedicinsk vetenskap och en välbekant med epidemiologi och ekonomi. Detta går långt över min lönegrad. Men jag tror verkligen att detta koncept har meriter.

Jag arbetar ur ett personligt perspektiv. Jag skulle älska att fånga viruset på ett kontrollerat sätt medan jag är förisolerat så att jag inte kunde överföra det till någon i riskzonen. Jag skulle troligen återhämta mig efter milda symtom och kunde sedan återgå till mitt normala liv. Jag blir tillgänglig för att hjälpa andra, besöka mina äldre föräldrar säkert, njuta av ett kaffe med vänner, återvända till mitt kontor, gå och dansa. Om det kan fungera för mig, varför inte andra? Allt jag gör är att öka.

Nära vänner kommer att veta att jag vanligtvis motsätter mig massivt regeringsinsats. Men nu är det inte tid för den libertariska ideologin. Oavsett om D-Day landningar, eller de heroiska ansträngningarna från likvidatorerna i Tjernobyl, när de står inför en mänsklig katastrof i skala av coronavirus, enorm kollektiv ansträngning och uppoffring är nödvändig.

Vänligen dela den här artikeln, jag skulle gärna vilja få feedback från dem med expertis inom detta område. Om jag har helt fel, låt mig veta varför. Men om detta har meriter, vänligen få det till rätt människor.